Les premiers temps chrétiens en Provence : traditions historiques et témoignages archéologiques

Mercredi 18 mars à 18h00
 à l'Espace Culturel Patrick Fabre de Vaison-la-Romaine

par Jean Guyon, archéologue et historien

Pour les tenants des « traditions provençales », la région a été évangélisée au Ier
siècle de notre ère par Marie-Madeleine, Lazare, Marthe, Maximin et quelques autres. Ils s’appuient en cela sur des légendes, au sens médiéval du terme, qui ont fleuri à partir de l’époque romane.
Dans les sources historiques en revanche, les Églises provençales n’apparaissent que dans le cours du IIIe siècle et surtout à partir du concile d’Arles de 314. Il en va de même pour les témoignages archéologiques qui ne sont assurés qu’à partir du  IVe siècle, grâce aux sarcophages et aux inscriptions dont Arles, Marseille ou Vaison offrent de bons exemples.
Pour autant, le « siècle d’or » de la christianisation a sûrement été le Ve siècle. La région, restée terre d’Empire jusqu’en 476, connaît alors un afflux de réfugiés, parmi lesquels des intellectuels ouverts à tous les débats de leur temps : Cassien,   Salvien, Prosper d’Aquitaine, Paulin de Pella... Jamais, sans doute, la Provence n’a connu une telle production littéraire.
Dans le même temps, à la ville comme à la campagne, la région connaît une   floraison d’édifices de culte pour lesquels les architectes ont rivalisé d’ingéniosité. Et comme ces églises ont généralement été reconstruites par la suite au même   emplacement, le paysage provençal garde encore trace aujourd’hui des choix qui   ont été faits au cours de ces premiers temps chrétiens. Sans en avoir toujours   conscience, nous sommes les héritiers du Ve siècle.


Ancien membre de l’École française de Rome, Jean Guyon est actuellement   directeur de recherche émérite au CNRS, en poste au Centre Camille-Jullian d’Aix- en-Provence. Auteur d’une thèse sur la catacombe romaine “Aux deux Lauriers”, il a pratiqué des fouilles en Serbie, en Tunisie et en France. Parmi ses récentes  productions, un livre co-dirigé avec Marc Heijmans, L’Antiquité tardive en Provence  (IVe-VIe siècle) – Naissance d’une chrétienté, Arles, 2013, et Saint-Victor de   Marseille – Le Guide, Saint-Laurent-du-Var, 2014, écrit en collaboration avec Michel Fixot et Régis Bertrand.

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